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Los incentivos a corto plazo para el ejercicio pueden llevar a un aumento sostenido de la actividad física, según un estudio

Eva María Rodríguez |

Los adultos con riesgo de enfermedades cardíacas que recibieron recordatorios diarios o incentivos para activarse aumentaron sus pasos diarios en más de 1.500 después de un año, y muchos continuaron con su nueva rutina seis meses después, según un estudio. El estudio ha revelado que los incentivos a corto plazo para el ejercicio no solo incrementan la cantidad de actividad física, sino que pueden fomentar hábitos duraderos.

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Impacto de los incentivos en el ejercicio

La investigación demostró que los adultos en riesgo de enfermedades cardíacas incrementaron sus pasos diarios en más de 1,500 tras un año de recibir incentivos diarios. Este aumento también se correlacionó con un añadido de 40 minutos de ejercicio moderado semanal y dio como resultado una reducción del 6% en el riesgo de muerte prematura y un 10% menos de riesgo de muertes relacionadas con enfermedades cardiovasculares, en comparación con datos de estudios anteriores.

El estudio, que se desarrolló entre 2019 y 2024, siguió a más de 1.000 adultos en riesgo elevado de eventos cardiovasculares importantes. Todos los participantes recibieron un rastreador de actividad física que se conectaba a un portal de salud en línea y les permitía establecer un objetivo de incrementar sus pasos diarios por un 33%, 40%, 50% o cualquier cantidad mayor a 1.500 pasos respecto a su punto de partida.

El estudio fue financiado por el Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre de EE.UU. (NHLBI, por sus siglas en inglés).

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Estrategias efectivas para la motivación

Los investigadores descubrieron que, aunque un simple recordatorio diario era efectivo para ayudar a las personas a moverse más, ofrecer incentivos financieros o recompensas basadas en puntos, como en un juego, era incluso más eficaz. Sin embargo, la combinación de ambos tipos de incentivos demostró ser la más efectiva. Los participantes que recibieron ambos seguían registrando mejoras en los niveles de actividad seis meses después de que los premios terminaron.

Alison Brown, del NHLBI, explica que el ejercicio moderado puede reducir drásticamente el riesgo cardiovascular, por lo que encontrar formas de bajo coste para que las personas se muevan y se mantengan en un programa de acondicionamiento físico que puedan realizar en casa es una gran victoria para la salud pública.

El estudio dividió a los participantes en cuatro grupos, tres de los cuales recibieron incentivos, incluyendo recompensas tipo juego, recompensas financieras, o una combinación de ambas. El cuarto grupo, un grupo de control, no recibió incentivos, pero sí obtuvo el rastreador de fitness, junto con mensajes diarios que indicaban su conteo de pasos.

Los resultados muestran que las intervenciones crearon beneficios inmediatos para los participantes. Alexander C. Fanaroff, uno de los autores del estudio, resalta que la investigación muestra que es más fácil pensar en hoy en lugar de en el futuro, ya sea haciendo más ejercicio para mantener la salud cardíaca a largo plazo o ahorrando para una meta futura, como la universidad o la jubilación.

Este enfoque podría ser utilizado por sistemas de salud y organizaciones para ayudar a los pacientes a aumentar sus niveles de actividad física, aplicando principios similares a los utilizados en el estudio que crearon beneficios inmediatos o recompensas por el movimiento.

El estudio el 7 de abril  de 2024 fue publicado en la revista Circulation. 

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